Las tortugas gigantes, una vez se encontraron en todos los continentes, excepto la Antártida. Sin embargo, la competencia con otras especies, el cambio climático, así también como la llegada de los seres humanos a las islas y la rápida colonización de tierras, significó que las tortugas gigantes, grandes, sabrosas y fáciles de matar, fueran cazadas rápidamente hasta la extinción en cualquier lugar donde vivía la gente. Las islas oceánicas proporcionan refugios seguros hasta que la edad de oro de los barcos a vela trajo comerciantes y balleneros que se enteraron de que las tortugas gigantes pueden vivir durante meses sin comida ni agua, y por lo tanto proporcionar carne fresca durante los viajes largos. Bodegas se llenaron, marineros se saciaron, y en pocas décadas las últimas tortugas gigantes del mundo estaban casi exterminadas.

Al inicio del siglo 20, sólo en dos grupos se mantuvieron; el atolón de Aldabra en las Seychelles y en el Archipiélago de Galápagos, a 1.000 kilómetros de la costa oeste de Ecuador.

Galápagos fueron descubiertas accidentalmente en 1535 por el obispo de Panamá, Frey Tomás de Berlanga, cuando su barco perdió el rumbo en su camino a Perú desde Panamá. Las islas no se hicieron famosas hasta más de 300 años después, en 1859, cuando Charles Darwin publicó su hipótesis revolucionaria en el "origen de las especies por la selección natural". Las observaciones de Darwin de las diversas formas de tortugas de Galápagos, encontrándose en cada isla diferente, fueron fundamentales para el desarrollo de su teoría.

Las Tortugas de Galápagos (especies Chelonoidis) son los reptiles terrestres mas grandes en la tierra. Al igual que Frey Berlanga, llegaron accidentalmente flotando en fuertes corrientes marinas de la parte continental de América del Sur, después de ser arrastrados al mar. A diferencia de Frey Berlanga, las tortugas llegaron hace 2 a 3 millones de años atrás. Una sola hembra fértil de adultos puede haber fundado todo el linaje de tortugas de Galápagos. Una vez que una pequeña población reproductora se estableció en una isla, los accidentes posteriores (tortugas caídas al mar y/o arrastradas por la corriente) llevaron a la colonización de al menos 9, posiblemente 10 islas en el archipiélago. Cuando Tomás de Berlanga llegó a Galápagos, unas 15 razas de tortugas existían; En la época de la muerte de Darwin ya sólo 12 habían sobrevivido a la embestida de la necesidad humana y su codicia. Hoy en día, con la muerte del Solitario George en 2012, la última de las tortugas de la Isla Pinta, sólo 10 especies siguen con vida ciertamente, aunque hay un giro interesante. La evidencia genética recopilada recientemente, indica que los propios marineros que causaron la desaparición de las tortugas gigantes, pueden también inadvertidamente haberlas salvado! Sorprendentemente, se encontró que existen unas especies híbridas de tortugas de Floreana y Pinta vivas y bien en el volcán Wolf en el norte de la isla Isabela.

Como las amenazas directas de los balleneros y bucaneros llegaba a su fin, las tortugas de Galápagos sobrevivientes enfrentan nuevos peligros ante la colonización, la agricultura, y las especies introducidas, incluyendo cabras, ratas y cerdos. En 1959 el Parque Nacional Galápagos y la Fundación Charles Darwin (FCD) se formaron para restaurar Galápagos como uno de los grandes espectáculos ecológicas del mundo, incluida la conservación de sus especies más conocidas, la tortuga gigante de Galápagos. Hoy, gracias a los esfuerzos de estas instituciones, las tortugas de Galápagos y su entorno tienen un futuro prometedor, sin embargo muchas amenazas aún permanecen.

Esperamos ayudar en su conservación al proporcionar respuestas científicas sobre algunas de las siguientes preguntas:

• ¿Cuáles son las necesidades espaciales de las tortugas?
• ¿Cómo, cuándo, dónde y por qué migran las tortugas de Galápagos?
• ¿Qué factores interrumpen su movimiento y migración ?
• ¿Qué recursos de su hábitat son críticos para su supervivencia?
• ¿Cuáles son las funciones ecológicas de las tortugas de Galápagos?
• ¿Cómo están las poblaciones de tortugas cambiando con el tiempo, sobre todo en respuesta al manejo, amenazas e intervenciones?

Nuestro objetivo es ayudar al Parque Nacional Galápagos (PNG) para conservar eficazmente a las tortugas gigantes de Galápagos mediante la realización de ciencia aplicada de vanguardia, y el desarrollo de un programa de divulgación y educación inspirados en las Tortugas gigantes de Galapagos.
 
Esto lo logramos a través de un programa de investigación que utiliza técnicas tradicionales, tales como la observación directa del comportamiento de las tortugas, y la utilización de herramientas de alta tecnología, incluyendo el Sistema de Posicionamiento Global (GPS) para el seguimiento de los movimientos de tortugas gigantes. Estamos construyendo alianzas con educadores tanto a nivel local como a nivel internacional en Galápagos, para traducir los resultados de nuestra investigación en productos significativos para la divulgación y la educación para inspirar a la próxima generación de científicos en la conservación.
Antecedentes
Ficha técnica en ingles
Ficha técnica en español
tortoise_site_oct_2013002002.jpg tortoise_site_june_2013002001.jpg tortoise_site_nov_2013001002.gif spanish_version_apr_2015_may_2017001002.jpg spanish_version_apr_2015_may_2017001001.jpg