Lo que Hacemos
Migración y movimiento de las tortugas
Los seres humanos siempre han estado fascinados con el espectacular fenómeno de la migración animal de larga distancia. Ya sean gigantes manadas de ñus tronando fuertemente mientras caminan obstinados a través de las llanuras del Serengeti, o pequeñas golondrinas árticas que vuelan de polo a polo y de regreso cada año, o las mariposas monarca bailando en su camino desde México a Canadá en tres generaciones diferentes, la migración inspira a la imaginación. Aristóteles se preguntó dónde las aves cantoras europeas se fueron en invierno, pero reconoció que estaban mas gordos antes de que desaparecieran. Siglos más tarde, en 1835, un joven Charles Darwin se cuestionaba ¿por qué los senderos de tortugas Galápagos en la Isla San Cristóbal continúan por kilómetros, por lo general hacia arriba y abajo de la colina y con frecuencia terminan en las pozas de agua?. La gente local le dijo que era porque las tortugas migran a grandes distancias. Aunque los isleños continuaron para ver las diferencias estacionales en la distribución de las tortugas, las primeras observaciones de Darwin nunca se confirmaron en detalle, y los patrones de movimiento de las tortugas de Galápagos permanecieron en la oscuridad. Al darse cuenta de la importancia potencial de la migración de larga distancia en un reptil terrestre gigante para la conservación y la ciencia, en 2009 el Instituto Max Planck para la Ornitología financió un estudio piloto para colocar dispositivos GPS en diez tortugas en la Isla Santa Cruz, en el corazón del archipiélago para documentar sus movimientos durante dos años.


Los dispositivos, son fabricados por una empresa alemana llamada e-obs telemetría digital, combinan cinco componentes básicos: una unidad de GPS, un acelerómetro (como el de un teléfono inteligente), un chip de memoria para almacenar datos, una radiobaliza para permitir el seguimiento por radio, y un dispositivo de comunicación inalámbrica con el que se cargan los datos almacenados en una computadora manual “base station". Todos ellos están conectados a una batería de respaldo e integrados en un bloque fuerte de epoxi, a prueba de tortugas. El dispositivo se pega sobre el caparazón de la tortuga con epoxi, no tóxico. Las etiquetas recogen y almacenan un punto de GPS (latitud, longitud, fecha y datos de tiempo) cada hora para proporcionar una imagen detallada de los movimientos de una tortuga durante todo el día. Los monitores del acelerómetro miden el cambio de orientación del dispositivo en tres ejes (arriba y abajo , de lado a lado y de izquierda a derecha) durante un pulso corto (cuatro segundos), cada cinco minutos, lo que da una medida de la actividad.

Es un concepto extraño el colocar un dispositivo de localización GPS moderno, sobre una tortuga gigante que estaba tal vez viva cuando Lincoln fue el presidente de los EE.UU., y Charles Darwin publicó "El Origen de las Especies por Medio de la Selección Natural”.
Efectivamente, las tortugas gigantes migran hacia arriba y abajo de las faldas del volcán extinto que es Santa Cruz. Durante la estación seca y fría, de junio a diciembre, las tortugas tienden a encontrarse en las tierras altas de la isla, donde permanece todo el año húmedo y por lo tanto, las plantas siguen creciendo a lo largo del año. A las tortugas parece gustarles alimentarse, a menudo durante horas y horas, en pastos y hierbas pequeñas. Luego, cuando comienza la temporada caliente de lluvias, las tortugas migran hacia abajo en las tierras bajas, muchas veces a nivel del mar; Este es un viaje de hasta 10km que puede tardar tres semanas en completarse. Las tortugas parecen ser atraídas a las tierras bajas debido a que las lluvias producen una rápida floración de espesa vegetación que tiene un alto valor nutritivo. Las tortugas se alimentan durante varios meses, tiempo durante el cual también se aparean, hasta que la temporada de sequía comienza y la vegetación se seca. Es en este momento que los machos comienzan a regresar a las tierras altas y húmedas, mientras que las hembras permanecen en las tierras bajas para poner sus huevos. Después de que las hembras han anidando, también se mueven hacia las tierras altas, aunque curiosamente, algunas hembras permanecen todo el año en las tierras bajas. Por otra parte, a diferencia de la mayoría de especies migratorias, son sólo las tortugas adultas las que migran, aunque las razones para esto no están muy claras.
Conservación Crucial: las migraciones de larga distancia están desapareciendo en todo el mundo de forma alarmante. Por lo general, esto se debe a la construcción de barreras, tales como carreteras y muros, así también como la expansión urbana, la pérdida y fragmentación del hábitat y el cambio climático que altera los ciclos estacionales. Una y otra vez, si se impide la migración de las especies y poblaciones migratorias, las poblaciones se desembocan a niveles peligrosamente bajos. Diez kilómetros puede no parecer una migración "de larga distancia", pero estos movimientos llevan a las tortugas hacia ambientes muy diferentes, donde cada uno ofrece recursos que son lo suficientemente importantes como para justificar el traslado de un caparazón de 100 kg sobre un terreno difícil y peligroso en campos de lava y densa vegetación. Si las rutas de migración son interrumpidas por amenazas como las especies invasoras de plantas o animales, y desarrollos como carreteras y urbanización, las consecuencias para las tortugas de Galápagos podrían ser muy graves.
El éxito inicial del Programa de Tortugas de Galapagos, nos proporcionó obtener un mayor financiamiento, para que el estudio de movimiento se extendiera hacia otras dos islas. Ahora, el programa ha repartido 47 dispositivos de GPS en tortugas de cuatro especies en tres islas diferentes. Estos incluyen la pequeña isla plana, árida y caliente de Española, al sureste del archipiélago, Santa Cruz, con su variedad de tierras bajas, tierras altas y permanentemente habitadas que incluyen extensas tierras agrícolas, y una zona urbana; y en el majestuoso volcán Alcedo en la isla Isabela, que se eleva a 1100m sobre el nivel del mar y es una de las zonas más vírgenes de las Islas Galápagos. Mediante el seguimiento y toma de datos de tortugas en un espectro de condiciones ecológicas y ambientales, podremos ayudar a resolver la larga lista de preguntas sobre el movimiento de los animales en general y no sólo sobre tortugas de Galápagos.


Con un peso de hasta 300 kg, las tortugas gigantes son por mucho, los animales terrestres más grandes en Galápagos, unas 10 veces más grandes que la iguana terrestre, el siguiente animal más grande. Animales muy grandes tales como elefantes e hipopótamos son referidos colectivamente como megavertebrados. Debido a su tamaño, los megavertebrados a menudo desempeñan un papel ecológico particularmente importante en comparación con las especies más pequeñas, ya que comen grandes cantidades de vegetación, pisotean, cavan, y en general revuelven su hábitat.

Además de sus actividades de "destrucción", las tortugas de Galápagos pueden ser las jardineras de Galápagos debido a su prodigioso consumo de frutas y semillas. Las tortugas comen frutas siempre que estén disponibles, y su sistema digestivo relativamente benigno significa que la mayoría de las semillas pasan a través del tracto digestivo y se plantan intactas en una rica pila de estiércol muy nutritiva. Los datos del Programa de Tortugas de Galápagos muestran que, una sola pila de estiércol de tortuga puede contener más de 6000 semillas de varias especies de plantas. La investigación también muestra que las semillas pueden permanecer en el tracto digestivo de las tortugas durante más de un mes, tiempo durante el cual una tortuga de Galápagos se puede mover muchos kilómetros. De hecho, es probable que las tortugas de Galápagos muevan la cantidad mas grande de semillas del mayor numero de especies en distancias más grandes que cualquier otro grupo de vertebrados en Galápagos, haciéndolas verdaderamente "las jardineras de Galápagos”.
Ecología de las Tortugas Gigantes: Las Jardineras de Galápagos
Ecología reproductiva de tortugas galápagos
Ultimadamente, se cree que el comportamiento de los animales ha evolucionado para maximizar el éxito reproductivo. Así que en un sistema migratorio como el de las tortugas de Galápagos en el que algunos individuos migran y otros no lo hacen, una pregunta importante es ¿qué estrategia es la mejor? ¿Es mejor esperar a que pase la estación seca, escabullirse y conservar la energía corporal, o es mejor migrar en condiciones más favorables, o son ambas estrategias son igual de buenas? ¿Por qué algunas hembras migran todo el camino hasta la costa para poner sus huevos, y otras viajan sólo a mitad de camino por la pendiente? Este tipo de preguntas están detrás de un estudio piloto puesto en marcha recientemente. Donde observamos la anidación de tortugas y la supervivencia de los huevos y las crías. Antes de llegar a estrategias evolutivas complejas, la recopilación de datos más básicos es necesario en primer lugar. Los miembros del equipo del programa están ahora evaluando la distribución de tortugas reproductoras en las zonas de anidación, la estacionalidad de la anidación, las temperaturas de incubación en diferentes sitios de anidación, el peso y el tamaño de los huevos, el destino de los huevos, y, finalmente, el destino y los movimientos de las crías utilizando radiotelemetría en tortugas neonatas.


Si los resultados científicos son útiles para la conservación, deberían ponerse a disposición de quienes toman las decisiones y el público en general de manera convincente. El Programa de Ecología de movimiento de Tortugas Galápagos trabaja en estrecha colaboración con la Dirección del Parque Nacional Galápagos y los resultados científicos están disponibles para colaborar directamente en la gestión. Muchos niños en Galápagos raramente visitan el parque nacional, y a pesar de que viven en un archipiélago que es del 97% parque, la vida urbana es lo que rige. Por lo tanto, la exposición a las tortugas y su entorno es limitada. Debido a esto, el Programa de Tortuga Galápagos ha iniciado un componente de divulgación para la edad escolar de los jóvenes en las Islas Galápagos, en colaboración con el Parque Nacional Galápagos, Ecology Project International (EPI) y el Zoológico de Houston. El objetivo es inspirar a la próxima generación de líderes de la conservación, a través de una combinación de actividades prácticas en el esquema del programa de investigación, junto con actividades curriculares formales en los planes de estudio en clases, para fortalecer las experiencias de campo. Para facilitar la comprensión más profunda de la vida secreta de las tortugas de Galápagos, todos los datos de seguimiento de tortugas están disponibles para el público en general, a través de una base de datos en línea, que permite el seguimiento de animales en todo el mundo llamado www.movebank.org, de donde los datos se pueden descargar en varios formatos, incluyendo GoogleEarth tracking files.
Difusión y educación
pasted1000.gif
Conceptos básicos sobre los dispositivos GPS de tortugas
Movimientos de las tortugas en Santa Cruz
Movimientos de tortugas Galápagos en otras islas